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Does Facebook have a legal duty to consider the morality of its users?

Domingos Farinho

S. Matthew Liao writes an article on yesterday's issue of the New York Times asking if "Do You Have a Moral Duty to Leave Facebook?". The article builds upon the known distinction of duties to oneself and duties to others. I'm very interested in this matter as someone who himself had a Facebook account for six years and left in the summer of 2015. Most of the symptoms described by Liao as causing duties to oneself to leave Facebook were the exact ones that made me leave. So I was happy when I didn't have a personal motive to consider other reasons to leave as duties to others. And many of those reasons have emerged since the summer of 2015 (many are in Professor Liao's article) and they are all connected to the part Facebook has played in promoting hate speech, spreading fake news, invading privacy and other attacks on basic rights and important constitucional interests.

So, although I don't have a personal motive to consider duties to others as reasons to leave Facebook, as a lawyer and a law professor I still find it very important to consider those reasons. Law is a special field of Morality. I don't mean it as an affiliation to any Natural Law disposition but in the sense that Law, as an expression of authority (something we can all agree on), filters what minimum can be morally imposed on a society (before she rebels). 

If this is so it means Law finds itself very often confronted with the necessity to tackle important moral issues and turn them into rules of another kind. So the question becomes not what moral duties can there be for users of Facebook, either to themselves or others, but what duties can we impose on Facebook to level the playing field for a minimum standard of morality. Or, as many other lawyers would prefer, to balance competing rights.

Since I'm currently researching the contributions of consumer law and especially the European Union concept of services of general economic interest to the balance of rights on the internet, my question when reading S. Matthew Liao would be "Does Facebook have a legal duty to consider the moraliy of its users?" or, on a more nuanced approach, does Facebook have to balance the rights of its users between themselves and against its own interests? I think many people would answer yes to this last question mas not so many would do the same to the first one. Exposing the moral side of this problem - as reading Professor Liao article made me do - and leading it to the legal domain poses very interesting questions.

The first problem is, of course, if Facebook, and even other social networks, should be considered services of general economic interest in the legal sense of EU law. But in everyday problems that Facebook has raised in these last few years the main one is more on the side of deciding if Facebook can be left alone to self-regulate its relations with its users. Many will answer that goes without saying because Facebook owns the platform and may do as it sees fit. But we wouldn't say that of the shop owner regarding its customers and let alone the airline or media company regarding their customers. And why not? Consumer law, especially when important services are concerned, are more morally sensitive in the sense I'm using morality here. They expose different moral views on matters that are key to the everyday functioning of a modern society. Maybe social platforms are not there yet in the mind of legislators, when compared to postal services or airline companies, but they are going to get there fast. In other words, the clash of different, sometimes outright competing interests, on social plataforms and the sheer asymmetry of power between the platforms and their users, calls for the authority of law in regulating those platforms and maybe even imposing legal duties on them to consider different moralities than the one that the platforms owners want to use as standards. Social platforms are also moral platforms so there is no hiding behind the "social facts" construction: we are also regulating morals. Legally speaking: a duty to have less self-regulation and more regulated self-regulation. Germany went for it on January 1st with a law that imposes a duty on social networks to monitor the minimum of minimal moral standards in a legal system: its criminal law. Even so the german law is giving rise to fierce discussions on its constitutionality because many say it violates several of the freedoms of networks owners and users of said networks.

It's a discussion that I cannot go into here (I'm having it in my mind first) my point being that, following Germany lead, the discussion is already well underway and it's really about making social platforms more morally acceptable regarding duties of its users to others. In a way, more morally neutral in the sense that Law in modern countries wants to relate to morality.  Professor Liao finished his article writing that "For now I’m going to stay on Facebook. But if new information suggests that Facebook has crossed a moral red line, we will all have an obligation to opt out". Law, as in the case of the German approach, may prevent such red lines. Although it may just call that "balancing competing rights". Is it its place to do so? I would argue that has always been the case in constitucional democracies under the rule of law. In open spaces competing moral considerations have always been balanced by public moral considerations resulting from those social encounters. Otherwise known as Law.

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Trabalhos publicados

- A Suspensão de Eficácia dos Actos Administrativos em Acção Popular

(in Revista da Faculdade de Direito da Universidade de Lisboa, Vol. XLII - N.º 2, 2001, Coimbra Editora);

- Em Terra de Ninguém - Da interrupção e suspensão de obras em terrenos expropriados - Ac. do STA de 24.10.2001, P.º 41624

(in Cadernos de Justiça Administrativa, n.º 49, Janeiro/Fevereiro, 2005, CEJUR - Centros de Estudos Jurídicos do Minho);

- As Regras do Recrutamento Parlamentar Partidário em Portugal

(in Revista da Faculdade de Direito da Universidade de Lisboa, Vol. XLVI - N.º 1, 2005, Coimbra Editora);

- Intimidade da Vida Privada e Media no Ciberespaço, Coimbra, Almedina, 2006

- Para além do Bem e do Mal: as Fundações Público-Privadas

(in Estudos em Homenagem ao Professor Marcello Caetano, no Centenário do seu nascimento, Vol. I,Coimbra Editora, 2006);

- Todos têm direito à liberdade de imprensa? - a propósito do caso Apple v. Doe no Tribunal de Apelo do Estado da Califórnia

(in Jurisprudência Constitucional, n.º 12, Outubro-Dezembro, 2006, Coimbra Editora);

- O Direito Fundamental de Fundação - Portugal entre a Alemanha e a Espanha

(in Estudos em Homenagem ao Prof. Doutor Sérvulo Correia, Vol. I, Coimbra Editora, 2010);

- Alguns problemas de governo fundacional de uma perspectiva normativa-orgânica

(in O Governo das Organizações - A vocação universal do corporate governance, Coimbra, Almedina, 2011);

- As fundações como entidades adjudicantes

(in Revista dos Contratos Públicos, n.º 4, 2012);

- Brevíssimo balanço do regime jurídico das pessoas colectiva de utilidade pública: uma perspectiva fundacional

(in Estudos de Homenagem ao Prof. Doutor Jorge Miranda, Volume IV - Direito Administrativo e Justiça Administrativa, Coimbra, Coimbra Editora, 2012);

- Empresa e fundações: uma união mais forte?

(in Revista de Direito das Sociedades, Ano IV (2012), n.º 1, Coimbra, Almedina)

- Governo das Universidades Públicas (brevíssimo ensaio introdutório jurídico-normativo)

(in O Governo da Administração Pública, Coimbra, Almedina, 2013);

Breve comentário ao âmbito de aplicação do Código do Procedimento Administrativo, na versão resultante da proposta de revisão

(in Direito&Política / Law&Politics, n.º 4, Julho-Outubro, 2013, Loures, Diário de Bordo)

A propósito do recente Decreto-Lei n.º 138/2013, de 9 de Outubro: a escolha dos parceiros do Estado para prestações do Estado Social - em particular o caso das IPSS na área da saúde

(in e-pública - Revista Electrónica de Direito Público, n.º 1, Janeiro 2014);

O alargamento da jurisdição dos tribunais arbitrais

(in Gomes, Carla Amado; Neves, Ana Fernanda; e Serrão, Tiago, O anteprojecto da revisão do Código de Processo nos Tribunais Administrativos e do Estatuto dos Tribunais Administrativos e Fiscais em debate, Lisboa, AAFDL, 2014, p. 421 a 429)

- Fundações e Interesse Público , Coimbra, Almedina, 2014

O âmbito de aplicação do novo Código do Procedimento Administrativo: regressar a Ítaca

(in Gomes, Carla Amado; Neves, Ana Fernanda; e Serrão, Tiago, Comentários ao Novo Código do Procedimento Administrativo, Lisboa, AAFDL, 2015, p. 121 a 150)

Seleção de administradores designados pelo Estado em fundações privadas com participação pública

(in Vários, A designação de administradores, Lisboa, Almedina, 2015, p. 345 a 365)

Interesse público e poder judicial

in Repolês, Maria Fernanda Salcedo e, Dias, Mariz Tereza Fonseca (org.), O Direito entre a Esfera Pública e a Autonomia Privada, Volume 2, Belo Horizonte, Editora Fórum, 2015;

As vantagens da arbitragem no contexto dos meios de resolução de conflitos administrativos

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Empresa Social, Investimento Social e Responsabilidade pelo Impacto

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Regras especiais de contratação pública: os serviços sociais e outros serviços específicos

in Maria João Estorninho e Ana Gouveia Martins (coord.), Atas da Conferência - A Revisão do Código dos Contratos Públicos, Lisboa, Instituto de Ciências Jurídico-Políticas da Faculdade de Direito da Universidade de Lisboa, pp. 81-98.

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in Rodrigues, Maria de Lurdes et al. (ed.), “40 anos de políticas de justiça em Portugal”, Coimbra, Almedina, 2017, pp. 331-368

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in Fonseca, Isabel Celeste (ed.), Atas da II Conferência Internacional sobre Compras Públicas, Braga, Universidade do Minho, 2017

Serviços sociais e outros serviços específicos: o Leopardo e o Ornitorrinco entre os três setores de atividade económica

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A responsabilidade do primeiro-ministro perante o presidente da República e a condição material do artigo 195.º/2 da Constituição da República Portuguesa: entre a exceção e a inconfessada política

in Pinto, António Costa; e Rapaz, Paulo José Canelas (ed.), Presidentes e (Semi)Presidencialismo nas Democracias Contemporâneas, Lisboa, Imprensa de Ciências Sociais, 2018.

Governar melhor os serviços públicos: em defesa dos "departamentos transversais"

in Constituição e Governança - V Seminário Luso-Brasileiro de Direito, Mendes, Gilmar Ferreira; Morais, Carlos Blanco de; e Campos, César Cunha, Brasília, FGV Projetos, 2018.

Os Centros de competências e estruturas partilhadas na Administração Pública portuguesa: uma primeira reflexão

in Gomes, Carla Amada; Neves, Ana Fernanda; e Serrão, Tiago (coord.), Organização Administrativa: Novos actores, novos modelos, Volume I, Lisboa, AAFDL, 2018, p. 693-712.

As fundações públicas em Portugal

in Gomes, Carla Amada; Neves, Ana Fernanda; e Serrão, Tiago (coord.), Organização Administrativa: Novos actores, novos modelos, Volume II, Lisboa, AAFDL, 2018, p. 5-56.

Programas de integridade e governança das empresas estatais: uma visão portuguesa no contexto da União Europeia

in Cueva, Ricardo Villas Bôas; e Frazão, Ana (Coord.), Complicance: perspectivas e desafios dos programas de conformidade, Belo Horizonte, Fórum, 2018, p. 233-249.

Empreendedorismo e Investimento Social

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Liberdade de expressão na internet (em co-autoria com Rui Lanceiro)

in Albuquerque, Paulo Pinto (org.), Comentário à Convenção Europeia dos Direitos Humanos, Lisboa, Universidade Católica Editora, vol. II, 2019, p. 1700-1739

Delimitação do espectro regulatório de redes sociais

in Nery, Nelson; Abboud, Georges; e Campos, Ricardo, "Fake News e Regulação", São Paulo, Thomson Reuteurs - Revista dos Tribunais, 2.ª edição, 2020 p. 29-90

O âmbito de aplicação do Código do Procedimento Administrativo

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A legitimidade popular no contencioso administrativo português

in Carla Amado Gomes; Ana F. Neves; e Tiago Serrão (coord.), "Comentários à legislação processual administrativa", Volume I, Lisboa, AAFDL Editora, 5.ª edição, 2020, pp. 751-778

A Barreira Invisível: a dicotomia gestão pública/gestão privada e os regimes de responsabilidade civil extracontratual aplicáveis ao Estado - Anotação ao Acórdão do Supremo Tribunal do Administrativo de 23 de abril de 2020, Processo n.º 02431/09.1BELSB

in Revista de Direito Administrativo, Número Especial, Setembro '20, Carla Amado Gomes e Tiago Serrão (Coord.), AAFDL Editora", pp. 45-56.

Da Boa Razão à Razão Pública

in Marques, Cláudia Lima / Cerqueira, Gustavo, "A função Modernizadora do Direito Comparado - 250 anos da Lei da Boa Razão", São Paulo, YK Editora, 2020, pp. 243-260.

A fina linha vermelha: a forma de exercício de competência jurídico-administrativa - Ac. do STA de 13.2.2020, P. 1818/15.5BELSB

in Cadernos de Justiça Administrativa, n.º 139, Janeiro-Fevereiro 2020, p. 50-69

Princípio da administração aberta: a evolução do direito positivo português

in Freitas, Tiago Fidalgo e Alves, Pedro Delgado, "O Acesso à Informação Administrativa", Coimbra, Almedina, 2021", p. 7-30.

Todas as IPSS são entidades adjudicantes? Contributo para uma interpretação constitucionalmente conforme do critério do controlo de gestão face ao Estatuto das IPSS: comentário ao Acórdão do TCA do Sul, de 10 de outubro de 2019, P.º n.º 836/19.9BELSB

in Revista dos Contratos Públicos, CEDIPRE, n.º 25, 2021, pp. 131-152.

Estatuto de Utilidade Pública Desportiva – Contributo para a delimitação das competências jurídico-administrativas das federações desportivas

in e-Pública Revista Eletrónica de Direito Público, Vol. 8, n.º 1, Abril 2021

A Right of Access to State-held Information Concerning the Education and Work History of (Elected) Candidates for Parliament

in European Data Protection Law Review, Volume 7 (2021), Issue 2, pp. 327 - 335.

The Portuguese Charter of Human Rights in the Digital Age: a legal appraisal

in Revista Española de la Transparencia número 13 (Segundo semestre. Julio - diciembre 2021), p. 85-105.

The new “right to protection against disinformation” in Portugal

in e-Pública, vol. 8, n.º 3, 2021, pp. 79-97.

Fundamental rights and conflict resolution in the Digital Services Act Proposal: a first approach”

in e-Pública, Vol. 9, n.º 1, 2022, pp. 75-103.

Models of Legal Liability for Social Networks: Between Germany and Portugal (with Ricardo Resende Campos)

in Morais, Carlos Blanco; Mendes, Gilmar Ferreira; and Vesting, Thomas, The Rule of Law in Cyberspace, Cham: Springer, 2022, pp. 331-348

Self-Regulation and Public Regulation of Social Networks in Portugal

in Morais, Carlos Blanco; Mendes, Gilmar Ferreira; and Vesting, Thomas, The Rule of Law in Cyberspace, Cham: Springer, 2022, pp. 349-385

Os direitos humanos no Regulamento serviços Digitais (Digital Services Act) da União Europeia

in Duarte, Maria Luísa; Gil, Ana Rita; e Freitas, Tiago Fidalgo de, Direitos Humanos e Estado de Direito: Proteção no Quadro Europeu e Internacional, Lisboa, AAFDL, 2022

"Interesse público e exercício de autoridade pública como fundamentos de licitude de tratamento de dados pessoais"

in Farinho, Domingos Soares; Marques, Francisco Paes; e Freitas, Tiago Fidalgo de, "Direito da Proteção de Dados - Perspetivas Públicas e Privadas", Coimbra, Almedina, 2023, pp. 157-182

"O Regulamento dos Serviços Digitais da União Europeia (EU Digital Services Act): Uma visão a partir do Direito Administrativo Regulatório"

in RDA - Revista de Direito Administrativo, n.º 18, AAFDL, 2023, pp. 29-41

A tutela do Estado sobre as Instituições Particulares de Solidariedade Social (IPSS)

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